Pope Francis, in Ecuador, Calls for More Protection of Rain Forest and Its People

Photo credit: Jeremy Bruno, courtesy Flickr.com, CC.

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Quito, Ecuador – Pope Francis on Tuesday called for increased protection of the Amazon rain forest and the indigenous people who live there, declaring that Ecuador must resist exploiting natural riches for "short-term benefits," an implicit rebuke of the policies of President Rafael Correa.

In his final stops of a busy day, Francis made environmental protection a central theme, invoking the biblical tenet for humans to be guardians of creation, while praising the way of life of indigenous peoples living in the rain forests. Several indigenous leaders attending Francis' final event of the day have been fighting the policies of Mr. Correa to expand oil exploration in the Ecuadorean Amazon.

"The tapping of natural resources, which are so abundant in Ecuador, must not be concerned with short-term benefits," Francis told a group of civil society leaders at his final stop of the day. "As stewards of these riches which we have received, we have an obligation toward society as a whole, and toward future generations."

Francis had been expected to address the exploitation of the Amazon, after specifically including the issue in "Laudato Si'," the environmental encyclical he released to worldwide attention last month. In the document, Francis warned against the perils of climate change but also highlighted the link between environmental destruction and the plight of the poor, including indigenous groups in South America.

Beginning his Latin American tour in Ecuador meant the issue would inevitably arise, and would present political complications, since Mr. Correa is expanding oil production in the Amazon. After weeks of middle-class protests against his proposals to redistribute wealth, Mr. Correa has unabashedly sought to be seen in public with the popular pope.

Environmentalists in Ecuador have embraced the pope's encyclical, yet Francis has bruised some feelings. Leaders of one association of indigenous peoples have complained that Francis declined a request to meet with them privately about their efforts to fight oil production. And it was too soon to know if the pope's message which did not include a direct mention of oil exploration would have an influence on Mr. Correa.

Ecuador's government depends on oil royalties for revenues, and Mr. Correa has granted approvals for a major expansion of oil exploration in the Ecuadorean Amazon, including in Yasuní National Park, considered one of the richest sources of biodiversity in the world. In 2007, Mr. Correa proposed leaving oil in the ground if other governments would contribute $3.6 billion to a global trust fund intended to protect 4,000 square miles of pristine rain forest.

But when the government contributions did not arrive, Mr. Correa reversed himself. Two years ago, he ended the moratorium on new exploration and set in motion an approvals process that has cleared the way for new oil production to begin next year.

Oil pollution in Ecuadorean jungles has brought two decades of litigation. Among the civil society activists who attended Francis's last meeting on Tuesday were leaders of seven different indigenous groups living inside Yasuní National Park. (Two other nomadic indigenous groups inside the Yasuní live removed from any contact with civilization.)

Last weekend, activists also published an online open letter to the pope, seeking his direct intervention in protecting the jungle homeland of Ecuador's indigenous people. Franco Vitera, one of the activists, planned to present the letter to the pope on Tuesday.

"We ask you to intercede and call upon the Ecuadorean government to not expand the oil frontier and mega-mining in indigenous territories, especially in Yasuní," the letter concluded. "We ask you to call upon them to respect the constitution and international treaties and agreements on the environment and human rights."

Kevin Koenig, Ecuador program coordinator of the nonprofit group Amazon Watch, said Francis' encyclical had heartened environmentalists and indigenous leaders in Ecuador, who fear that Mr. Correa's expansion plans could be devastating.

"President Correa's environmental policies are at odds with the message of the pope's encyclical," said Mr. Koenig, whose group works with indigenous peoples to protect the Amazon. He said oil exploration was "the major indigenous rights environmental battle in the Amazon right now."

In his remarks on Tuesday, Francis cited his own encyclical, stating that the Amazon required "greater protection because of its immense importance for the global ecosystem." He also cited his principle of integral ecology, a balance of economic development and environmental protection, and returned to that theme in his remarks on Tuesday.

"Ecuador together with other countries bordering the Amazon has an opportunity to become a teacher of integral ecology," he said. "We received this world as an inheritance from past generations, but also as a loan from future generations, to whom we will have to return it."

Traducción no oficial a español

El Papa Francisco, en Ecuador, hace llamado a favor de Mayor Protección del Bosque Tropical y Sus Pueblos

Por Jim Yardley (7 de julio del 2015)

Quito, Ecuador – Este martes el Papa Francisco hizo un llamado para que se incrementen las protecciones del bosque tropical de la Amazonía y de los pueblos indígenas que viven allá, señalando que Ecuador debe resistir a la explotación de sus recursos naturales por "beneficios del corto plazo", un rechazo implícito a las políticas de Presidente Correa.

En sus últimas paradas durante un día muy agitado. Francisco posicionó la protección del medio ambiente como un tema central invocando el principio de la Biblia para que los seres humanos sean guardianes de la creación mientras elogiaba la forma de vida de los pueblos indígenas en bosques tropicales. Varios de los líderes indígenas que asistieron al último evento del día han venido luchando contra las políticas del Sr. Correa para expandir la exploración petrolera en la Amazonía Ecuatoriana.

"La explotación de los recursos naturales, que Ecuador tiene en abundancia, no debe inquietarse con los beneficios de corto plazo," Francisco dijo a un grupo de líderes de la sociedad civil durante su última parada. "Como guardianes de estas riquezas que hemos recibido, tenemos una obligación hacía la sociedad entera y las futuras generaciones."

Se había anticipado que Francisco iba tocar el tema de la explotación de la Amazonía, después de haberlo incluido específicamente en "Laudato Si", la encíclica ambiental que se publicó el mes pasado para la atención global. En el documento, Francisco evidenció los riesgos del cambio climático mientras recalcó el vínculo entre la destrucción ambiental y la situación de sectores empobrecidos, incluyendo grupos indígenas en Sur América.

Arrancando su gira suramericana en Ecuador aseguró que inevitablemente el asunto surgiría y presentaría complicaciones políticas, pues Sr. Correa pretende expandir la explotación petrolera en la Amazonía. Tras semanas de protestas de las clases medias contra su propuesta para redistribuir la riqueza el Sr. Correa descaradamente intentó aparecer públicamente con el popular Papa.

Ambientalistas en Ecuador han acogido la encíclica del Papa sin embargo Francisco ha herido algunos sentimientos. Líderes de una asociación indígena se han quejado porque Francisco había negado una solicitud para una reunión privada para discutir acerca de sus esfuerzos para luchar contra la producción petrolera. Y es demasiado temprano saber si el mensaje del Papa – el cual no incluyó una referencia directa a la exploración petrolera – influirá en el Sr. Correa.

El gobierno ecuatoriano depende de las regalías petroleras para sus ingresos y el Sr. Correa ha autorizado una expansión mayor de la exploración petrolera en la Amazonía Ecuatoriana, incluso en el Parque Nacional Yasuní considerado uno de los lugares más biodiversos del mundo. En 2007 el Sr. Correa propuso el concepto de dejar el petróleo debajo de la tierra si otros gobiernos contribuirían $3.6 mil millones a un fideicomiso para proteger 4,000 millas cuadradas de bosques primarios.

Pero cuando las contribuciones de gobiernos no llegaron, el Sr. Correa cambió su decisión. Hace dos años terminó la moratoria de nuevas exploraciones e inició un proceso de aprobaciones que ha abierto camino para nueva producción petrolera el año que viene.

La contaminación petrolera en las selvas Ecuatorianas han conllevado dos décadas de litigio. Entre los activistas de sociedad civil que asistieron a la última reunión del Papa el martes se encontraban líderes de siete grupos indígenas que viven dentro del Parque Nacional Yasuní. (Otros dos grupos indígenas nómadas dentro del Yasuní viven aislados de cualquier contacto con la civilización.)

El fin de semana pasado, activistas también publicaron una carta abierta al Papa en línea, buscando su intervención directa en la protección de los territorios selváticos de los pueblos indígenas de Ecuador. Franco Viteri, uno de los activistas, planificó presentar la carta al Papa el martes mismo.

"Pedimos a usted que interceda ante el gobierno de Ecuador para que no amplié la frontera petrolera y la mega minera en territorios indígenas, especialmente en Yasuní," concluye la carta. "Pedimos a usted llamarles a respetar la constitución, tratados y pactos internacionales en materia de derechos y medio ambiente."

Kevin Koenig, coordinador del programa de Ecuador para una organización sin fines de lucro Amazon Watch, dijo que la encíclica del Papa había animado a ambientalistas y líderes indígenas en Ecuador, quienes temen que los planes para la expansión petrolera que tiene Sr. Correa pueden ser devastadores.

"Las políticas ambientales del Presidente Correa van en contra del mensaje de la encíclica del Papa," dijo Sr. Koenig, cuya organización trabaja con pueblos indígenas para proteger a la Amazonía. Él dijo que la explotación petrolera es la "mayor batalla ambiental para los derechos de los pueblos indígenas en la Amazonía actualmente."

En sus comentarios el martes, el Papa citó a su propia encíclica, aseverando que la Amazonía requiere "mayor protección por su importancia inmensa para el ecosistema global." También cito al principio de ecología integral, un equilibrio entre el desarrollo económico y la protección ambiental, regresando al tema en sus comentarios el martes.

"El Ecuador – junto con otros países que abarcan la Amazonía – tiene una oportunidad para ser maestro de la ecología integral," dijo. "Hemos recibido este mundo como herencia de las generaciones pasadas, pero también como préstamo de las futuras generaciones, a quienes tenemos que entregarlo."

(Reportaje con contribuciones de William Neuman y Carolina Loza)

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